美国研究人员发现大脑中的新型记忆细胞

· 每日头条

美国洛克菲勒大学研究人员发现大脑中一类新型的记忆细胞。它专门用于辨别相似的脸孔,类似于一种假想的祖母细胞。

祖母细胞是一种在感官知觉和记忆交叉点的单独细胞,会对于一些重要的印象做出优先反映。科学家研究后发现,当某人见到熟悉的面孔时(比如祖母),这一类大脑细胞可以解释内脏反应(visceral reaction)。

在一项周四发表在《科学》杂志上的新研究显示,大脑颞级(temporal pole)区域的一种神经元可以将面部识别与长期记忆关联在一起。与单独的祖母神经元不同,这类神经元共同作用于脸部识别。

“假如你想嘲笑某人的观点,你可以将它像一个不存在的祖母细胞一样丢弃掉。”洛克菲大学神经科学与行为学教授Winrich Freiwald说道,“现在,在大脑中的一片依然未知且未充分研究的领域,我们发现了一组最接近祖母细胞的细胞群,它们是面部识别与记忆的桥梁。”

Freiwald与他的同事发现,大脑颞极附近的一小片区域可能与面部识别有关。他们采用磁共振成像(MRI)技术,放大两只恒河猴的脑部颞极区。然后,他们分别给恒河猴展示它们曾经亲眼见过的熟悉面孔图片,以及它们只通过屏幕见过的不熟悉面孔图片。同时,研究人员记录下恒河猴见到这些图片时脑部发射出的电子信号。

研究人员发现,脑部颞极区域的神经元表现出高度选择性。它们对于曾经见过的物体表现出更加强烈而且迅速的反应。“在大脑处理图像时,能够立即区分熟悉与不熟悉的图像”。研究还发现,颞极神经元对于亲眼见过的熟悉画面的反应强度是不熟悉画面的三倍,尽管研究对象可能通过屏幕见过那些画面很多次。

“这可能说明亲眼见到某人的重要性”,Sofia Landi 在其文章中指出,“考虑到当今虚拟化趋势,通过屏幕见到的面孔可能不会像真正见面那样引起相同的神经元反应。”

这些发现是研究推断“混合脑细胞”的首要证据,描述了颞极区细胞能够像感应细胞一样,对视觉刺激做出可靠而且迅速的反应。而且和记忆细胞相似,它们只对曾经见过的图像做出反应。

研究人员希望继续这一领域的工作。未来将研究这类神经元是如何解码面孔成像,这一研究将具有临床意义。它可以帮助面容失认症或脸盲患者。全球大约百分之一的人将受益于此项技术。

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